Afrikas stjärna


Av: Victoria Veres

2012-09-10 |

Hennes företag har kallats Afrikas Nike, och hon själv en av världens nya unga ledstjärnor. Bethlehem Tilahun Alemu tror att vad Afrika behöver är fler egna världskända varumärken.

De flesta som satt sin fot i ett afrikanskt land har troligen sett dem, de hemmagjorda flipflopsandalerna utskurna ur gamla bildäck. Men alla har inte sett vad Bethlehem Tilahun Alemu såg. En affärsidé med global potential, och en möjlighet att skapa massor av jobb.

Det finns många ställen att börja berättelsen om skoföretaget Solerebels. Man kan börja med namnet som kommer från de rebeller som snörde på sig så kallade selate- eller barabassoskor gjorda av gamla däck för att möta de italienska styrkorna och se till att Etiopien klarade sig undan kolonialiseringen. Eller med Bethlehems mormor vid vävstolen som gjorde tyg åt självaste kejsaren Haile Selassie. Eller där företaget egentligen tog fart, 2004 i den lilla etiopiska byn Zenabwork med massor av fattiga människor utan jobb.

”Vi växte upp med att se våra familjer och grannar kämpa, folk som vi visste hade talanger och ambitioner. Så vi bestämde oss för att skapa det ’bättre liv’ vi alla väntade på genom att använda de fantastiska hantverkskunskaperna i området i ett hållbart, fair trade-företag”, berättar Bethlehem Tilahun Alemu.

 

Skapar jobb
Till byn där Solerebels än i dag är baserat kom Bethlehem Tilahun Alemus farmor för många år sedan när hon lämnade landsbygden. Där växte pappan upp, och där har hon sett sin mamma och andra släktingar spinna bomull för hand och väva tyger, på samma sätt som man gjort i decennier. I dag har företaget 100 heltids- och 200 deltidsanställda och räknar med att det kommer öka till 1 000 de närmaste tre åren. De har skapat ett nätverk av lokala underleverantörer som har flera hundra anställda, är på väg att öppna affärer i en rad länder världen över betalar höga löner och utbildar sina anställda som i många fall är kvinnor. Och utmärkelserna regnar över Bethlehem Tilahun Alemu.

På senaste tid har hon porträtterats i Forbes och på BBC, talat på World Economic Forum och Clinton Initiative. I oktober är hon som första afrikanska vd huvudtalare på EEC12, Europas största internationella konferens för e-handel. Solerebels är en afrikansk framgångssaga, men med ingredienser som entreprenörer i hela världen strävar efter: unikt hantverk med historiska och kulturella rötter, miljövänligt och fair trade-certifierat. Och inte minst en produkt som blivit en världssuccé.

Etiskt och kommersiellt
Enligt Bethlehem Tilahun Alemu själv handlar framgången om att de från första dagen fokuserat på att bli det bästa globala skomärket, att överraska köparna med sin design, känsla, och med äktheten i material och hantverk. ”Det har gjort oss till ett globalt framgångsrikt företag, vilket gjort att vi kunnat skapa vida spritt välstånd här i Etiopien”, förklarar hon i en lång mejlväxling om entreprenörskap, kommersiella framgångar, etisk tillverkning, och om vad som krävs för att skapa välstånd i fattiga länder.

”Det finns inga genvägar. För att skapa välstånd måste Etiopien och Afrika bilda och kontrollera fler framgångsrika globala märken och företag. Företag som utvecklar bra produkter och bra jobb för sina anställda. Det är samma recept som länder runt om i världen använt för att skapa välstånd för sina länder och folk.”

Enligt henne är Solerebels beviset på att designade produkter kan gå hand i hand med fair trade, känsla för miljön och viljan att utveckla sitt samhälle. ”I en värld av ansiktslösa löpandebandproducerade skor, made in vem-vet-var, sticker Solerebels ut”, hävdar Bethlehem Tilahun Alemu.

Skorna görs med andra ord som de alltid gjort i Etiopien, för hand ett par i taget. Med minimalt i koldioxidutsläpp. Många av händerna tillhör dessutom kvinnor, mästare på det historiska hantverket men utan möjlighet att få jobb i moderna industrier. Här finns inget massproducerat material, bara återvunna däck och lokalproducerat handvävt tyg, tillverkat av lokalt odlad hampa, koba och bomull.

Resultatet är att det blivit världens första och hittills enda Fair Trade-certifierade skoföretag. Och det är viktigt för Bethlehem Tilahun Alemu, framför allt för att det funnits i själva affärsidén och tillverkningen från början.

”I dag tänker alla på sitt ’carbon footprint’ och det är fantastiskt. Men vi tror att folk vill ha mycket mer av ett varumärke. De vill att företaget ska bry sig lika mycket om dem som tillverkar produkterna. Vi tror att miljömedvetenhet plus omsorg om sina anställda är riktig ’stil’ och något som aldrig blir omodernt.”

Löner mot fattigdom
Trots att företaget vuxit rekryterar det fortfarande från närområdet, människor som annars skulle haft svårt att hitta ett välbetalt jobb i närheten. ”Jag är stolt över att vi har skodesigners som tjänar mer än kirurger, sömmerskor som tjänar mer än en bankchef och att våra anställda har kunnat köpa sina egna hus”, säger Bethlehem Tilahun Alemu. Lönerna är i snitt tre gånger hö högre än industrigenomsnittet och 4–5 gånger minimilönen. ”Vi ville inte bara skapa jobb för folk i samhället, utan riktigt bra och välbetalda jobb, mitt i området där vi bodde.”

Hennes råd till organisationer som arbetar för fattigdomsminskning är tydliga. ”Välgörenhet och bistånd fungerar inte för fattigdomsminskning. De är aldrig hållbara modeller. Och de kan aldrig skapa välstånd. Punkt”, säger Bethlehem Tilahun Alemu. ”När jag växte upp fick mitt samhälle, och hela Etiopien, massor av välgörenhet men jag såg att det inte skapade någon förändring alls i levnadsförhållandena för människor omkring mig. Faktum är att det gjorde vårt land och vårt samhälle hjälplöst och beroende. Vad värre är, det skymde det faktum att vi har enorma tillgångar, talang och kreativ energi som skulle kunna ge mycket till världen”, betonar hon.

Hon berättar om biståndsarbetare med lyxbilar, villor och hemhjälp, och menar att hennes satsning utmanar dem som inte vill se landet utvecklas. Om fler startade företag skulle orsaken till att bistånds- och välgörenhetsorganisationerna finns på plats försvinna omedelbart. ”Förklaringen är att de hjälper oss därför att vi inte kan hjälpa oss själva. Men om vi har stora framgångsrika märken och företag som skapar marknadsledande produkter, som vi har startat och äger, då försvinner ’de behöver hjälp’-argumentet naturligtvis omedelbart.”

Vikten av varumärken
”Kan du nämna ett enda känt märke från Afrika?”, frågar hon retoriskt. ”Eller ett afrikanskt företag som betalar lika höga löner som biståndsorganisationerna? Eller har gjort sina aktieägare framgångsrika?” Afrika behöver färre kända hjälporganisationer och fler egna världskända varumärken, enligt Bethlehem Tilahun Alemu. Det handlar om att skapa välstånd som kommer från välbetalda, hållbara jobb, så att folk själva kan finansiera sina behov i stället för att vänta på att någon annan ska göra det.

Det handlar också om att utnyttja de inhemska naturtillgångarna, och förvandla dem till färdiga produkter i världsklass, en kritisk vinstmaskin som Afrika inte varit med i enligt henne. En av alla utmärkelser hon fått på senare år är som social entreprenör. Men själv ser hon sig hellre som en entreprenör som bygger ett globalt, framgångsrikt företag, grundat på rättvis handel, och som bevisar att kommersiell framgång går hand i hand med etiska arbetsmetoder. Hennes råd till andra entreprenörer är enkelt. Skaffa dig en bra utbildning, hitta något du verkligen är intresserad av och jobba hårt, dag och natt. Man blir inte framgångsrik ”över en natt”. Inte minst viktigt är enligt henne att satsa på och tillvarata innovationer. Afrikaner har historiskt varit uppfinnare, men har på senare tid tappat sin udd, hävdar hon. Nu är det dags att ändra på det.

Afrikansk franchiseis_2012_03_200px
För Bethlehem Tilahun Alemu handlar det inte om antingen lokal marknad eller export, hon ser världsmarknaden som en viktig helhet. I dag säljs hennes skor i 30 länder över internet och för ett drygt år sedan lanserades den första i en serie egna butiker runt om i världen. Solerebels blir därmed det första märket från Afrika att göra en global ut- rullning av butiker, och det första att göra global franchise av sitt märke, enligt Bethlehem Tilahun Alemu.

Nu finns franchiseavtal för nya affärer i Österrike, Schweiz och Taiwan som öppnar de kommande månaderna. Liknande avtal ingås i USA, Italien, Kanada, Sydkorea, Storbritannien, Frankrike, Spanien, Japan, Malaysia, Thailand och Israel. Utrullningen kommer att öka intäkterna och prognosen är en årlig omsättning på cirka 100 miljoner kronor 2015. Solerebels är också första afrikanska företag att skapa så många arbetstillfällen utomlands. 600 nya jobb i länderna de öppnar i till och med 2015 räknar hon med. ”Det är beviset för att tillväxt i Afrika innebär global tillväxt och fler jobb runt om i världen.”

Text: Victoria Veres, tf chefredaktör för Internationella studier. Den här texten är hämtad från senaste numret av Internationella Studier. Tidskiften går att beställa i butiken på ui.se.

Noterat: Bethlehem Tilahun Alemu ligger på Forbes lista.




Om UI-bloggen

Arkiv